‘Supercomputadora’ basada en red comunitaria mundial de IBM se ocupará de la crisis del arroz

images29.jpgCon un millón de máquinas registradas en el mundo, la red humanitaria de mayor alcance podrá completar, en menos de dos años, un proyecto que normalmente hubiera llevado 200 años.

Ante la creciente preocupación por la crisis mundial de alimentos, IBM y los investigadores de la Universidad de Washington lanzaron un nuevo programa para desarrollar cepas de arroz más fuertes que podrían producir cultivos con rendimientos mayores y más nutritivos.

Con una potencia de cómputo de 167 teraflops, equivalente a la supercomputadora numero tres del mundo, la red World Community Grid de IBM aplicará la potencia no utilizada y donada de casi un millón de PCs individuales a una nueva iniciativa. “Arroz Nutritivo para el Mundo”, un proyecto que estudiará el arroz a nivel atómico y luego lo combinará con técnicas tradicionales de cruce de variedades utilizadas por agricultores a lo largo de la historia.

El proyecto puede completarse en menos de dos años, en comparación con los 200 años que hubiera tardado si se hubiese utilizado la potencia de sistemas convencionales.

“El mundo experimenta tres revoluciones simultáneas: una en biología molecular y genética; otra en potencia de cómputo y capacidad de almacenamiento y otra en comunicaciones. La revolución computacional permite a los científicos del mundo entero enfrentar problemas de una complejidad casi inimaginable al enfocarse en resolverlo de manera comunitaria, en tiempo real,” comentó el Director General, Robert Zieglier, del Instituto Internacional de Investigación del Arroz, con sede en Filipinas. “Si bien no hay soluciones mágicas, es posible revitalizar la producción de arroz con la ayuda de nuevas tecnologías. La comunidad mundial debe invertir ahora y por mucho tiempo más”.

World Community Grid ejecutará un programa de modelado tridimensional creado por biólogos de la Universidad de Washington para estudiar las estructuras de las proteínas que componen el arroz. Comprender la estructura es necesario para identificar la función de las proteínas y permitir a los investigadores discernir cuáles podrían ayudar a producir más granos de arroz, evitar pestes, resistir la enfermedad o contener más nutrientes. En definitiva, este proyecto creará el mapa más grande y completo de las proteínas del arroz y sus funciones relacionadas, ayudando a los agricultores a identificar las plantas que deben seleccionarse para realizar cruces, con el objetivo de obtener mejores cultivos.

“Hay entre 30.000 y 60.000 estructuras de proteínas distintas para estudiar,” comentó el Investigador Principal, Dr. Ram Samudrala, Profesor Adjunto del Departamento de Microbiología de la Universidad de Washington. “Utilizar enfoques experimentales tradicionales en el laboratorio para identificar la estructura y función detallada de proteínas críticas llevaría décadas. Ejecutar nuestro programa de software sobre World Community Grid acortará el tiempo de 200 años a menos de dos años.”

En definitiva, este proyecto, impulsado inicialmente con un subsidio de U$S 2 millones otorgado por la Fundación Nacional de Ciencia de EEUU, podría permitir a los países productores de arroz ser más inmunes a los cambios climáticos futuros al permitir encontrar rápidamente las plantas correctas para cruzarlas y crear “súper-híbridos” que sean más resistentes a patrones climáticos cambiantes.

La importancia de la investigación científica también reside en el hecho de que el conocimiento obtenido gracias a la creación de modelos 3D puede transferirse fácilmente a otros cultivos, como maíz, trigo y cebada.

Cada semana, miles de personas se incorporan a la iniciativa World Community Grid, que ha logrado avances importantes en varios proyectos de investigación de enfermedades como el cáncer y el VIH. El proyecto de arroz nutritivo es el último que utiliza la red y podría tener un importante impacto en la salud mundial.

“Este proyecto tiene el potencial de ayudar a los agricultores del mundo entero a plantar mejores cultivos y a minimizar el hambre de una parte de la población”, manifestó Andrea García, Coordinadora de Programas de Ciudadanía Corporativa de IBM Colombia, “la gente que desea formar parte de esta iniciativa mundial puede desde Colombia dar un pequeño paso hoy donando su tiempo de computación no utilizado descargando gratis este software en www.worldcommunitygrid.org. Los voluntarios pueden aumentar la velocidad con que se procesa la investigación y marcar una gran diferencia para los agricultores y las personas que sufren grandes necesidades”.

Cualquier persona con una computadora y acceso a Internet puede formar parte de la solución. Para donar el tiempo ocioso de cómputo, hay que registrarse en www.worldcommunitygrid.org e instalar un pequeño programa de software seguro y gratuito en la computadora. Cuando las computadoras están ociosas, el servidor de World Community Grid solicita datos. Estas computadoras luego realizan los cálculos y devuelven los resultados al servidor, pidiéndole más trabajo. Un protector de pantalla avisa a los usuarios que sus computadoras están siendo utilizadas.

World Community Grid, la red humanitaria pública más grande que existe, cuenta con una importante cantidad de miembros (más de 380.000) que representan a más de 200 países y conexiones con casi un millón de computadoras. Son los voluntarios los que ayudan a marcar la diferencia, porque gracias a que cada uno comparte el tiempo de cómputo de su dispositivo, los científicos pueden llevar a cabo la investigación más rápidamente. Por ejemplo, el proyecto [email protected] recientemente completó su recopilación de datos y ahora comenzará el análisis de investigación.

“El proyecto no podría haberse concluido en tan poco tiempo sin la ayuda de World Community Grid. Los resultados nos ayudarán a desarrollar una mejor comprensión de cómo los cambios en la superficie terrestre en Sudáfrica afectan el clima, además de allanar el camino a investigaciones posteriores sobre otros aspectos climáticos”.

Además, el Instituto del Cáncer de Nueva Jersey obtuvo un subsidio para investigación de U$S 2,5 millones del Instituto Nacional de Salud de los EEUU en 2007 para su Proyecto “Ayuda a Derrotar el Cáncer” basado en la World Community Grid. El proyecto de lucha contra el SIDA “[email protected]” completó el equivalente de cinco años de investigación de VIH / SIDA en sólo seis meses. Actualmente hay cinco proyectos más en marcha que utilizan la World Community Grid, que ya cuenta con varios otros proyectos en espera.

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