Agencias y compañías de EE.UU. trabajan para comercializar viajes espaciales

2143328268_856eb9060a.jpgPOR: JOSE INFANTE FERRUCHO
Los ciudadanos del planeta Tierra todavía están lejos del tipo de viaje interplanetario que parece rutina en los mundos de ciencia ficción, pero en Estados Unidos, las agencias federales y empresas pioneras toman las primeras pequeñas medidas críticas para hacer que el espacio sea accesible y asequible para más personas tanto para el trabajo como para el ocio.
La actividad aumenta en los puertos espaciales privados de todo el mundo. Los vehículos lanzados comercialmente transportan a órbita comunicaciones, sensores remotos o satélites científicos. Los ciudadanos privados pueden pagar 20 millones de dólares o más por pasar 10 días en la Estación Espacial Internacional o 5.000 dólares por volar en un Boeing 727 modificado que les permite experimentar la falta de gravedad haciendo maniobras acrobáticas.
En Estados Unidos, NASA y la Administración Federal de Aviación (FAA) son dos de los principales organismos federales que participan en ayudar a establecer empresas de transporte espacial comercial.
La Oficina de la FAA para Transporte Espacial Comercial concede licencias a operadores de lanzamientos comerciales y puertos espaciales y otorga alas comerciales a astronautas.
La NASA gasta miles de millones de dólares para apoyar a empresas específicas en la construcción y vuelo de sus propias naves espaciales de carga para que vayan a la Estación Espacial Internacional — capacidad que sólo la Agencia Federal Espacial Rusa Roscosmos y la Agencia Espacial Europea tendrán una vez que la NASA retire el transbordador espacial en 2010.
“NASA tiene que utilizar sus recursos en tecnología de vanguardia”, dijo a America.gov el gerente del Programa de Carga y Tripulación Comerciales del Centro Espacial Johnson de NASA en Houston, Alan Lindenmoyer. “Tenemos que centrarnos en el difícil aspecto de retornar a los humanos de vuelta al espacio y explorar la Luna, Marte y más allá. Una vez que se demuestra la tecnología, se la debemos entregar a la industria para que puedan operar estos sistemas más eficientemente”.
TRANSPORTES ESPACIALES
NASA ha tenido la responsabilidad de promover actividades comerciales en el espacio desde que la Ley Nacional de Aeronáutica y del Espacio creó el organismo en 1958. En 2005, cuando era administrador Michael Griffin, con aprobación de la Casa Blanca y el Congreso, el organismo autorizó 500 millones de dólares en un período de cinco años (2006-2010) para apoyar el aumento de una industria de transporte comercial al espacio y crear un mercado competitivo para llevar vuelos de suministros a la estación espacial.
Según el Programa de carga y tripulación comerciales la NASA creó alianzas de Servicios de Transportes de Órbita Comercial y desafió a la industria a demostrar cualquiera de las cuatro capacidades siguientes: transporte de carga sin presión, transporte de carga con presión, transporte y retorno de carga, y transporte de tripulación.
La NASA recibió 21 propuestas y eligió una de la Corporación de Tecnología para la Exploración del Espacio (Space Exploration Technologies Corp. – SpaceX) de California (a la que se otorgaron 278 millones de dólares). Tras otra competición y 13 propuestas, NASA seleccionó a la Corporación de Ciencias Orbitales (Orbital Sciences Corporation) de Virginia (170 millones de dólares) para que participara en la alianza.
Está programado que Orbital demuestre la capacidad de transporte con presión en un vuelo a la estación espacial en marzo de 2011. SpaceX tiene planeados tres vuelos, el primero es el lanzamiento de su vehículo de dos fases Falcon 9 y su cápsula Dragon para finales de 2009. Dragon dará varias vueltas a la órbita de la Tierra, reingresará en la atmósfera y caerá en la costa del sur de California.
El segundo vuelo de SpaceX programado para 2010, será un pase cerca de la estación espacial, dijo Lindenmoyer y el tercero para finales de 2010 anclará en la estación espacial.
En diciembre de 2008, la NASA otorgó contratos a Orbital Sciences y a SpaceX para que proporcionaran servicios de carga a la estación espacial, y solicitaron ocho vuelos valorados en alrededor de1.900 millones de dólares a Orbital y 12 vuelos valorados en alrededor de 1.600 millones de dólares a SpaceX. Los contratos, que comenzaron a ejecutarse en enero tienen vigencia hasta 2016, y cada uno de ellos solicita la entrega de al menos 20 toneladas métricas de carga en la estación espacial.
LO MÁS IMPORTANTE ES LA SEGURIDAD
La Oficina de la FAA para Transporte Espacial Comercial (AST) tiene una misión que se divide en dos partes: asegurar la seguridad pública durante lanzamientos y actividades de reingreso comerciales, y facilitar y promover el transporte espacial comercial.
Unos de los elementos más importantes de la seguridad pública es una licencia de lanzamiento, dijo a America.gov George Nield, administrador adjunto de la FAA para transporte comercial espacial. Cualquier empresa o ciudadano estadounidense que desee llevar a cabo un lanzamiento en el mundo tiene que tener una licencia de AST.
“En el curso de los años, ha habido 196 licencias para lanzamientos y todos se han completado sin fatalidades, heridas graves o daños significativos a la propiedad que involucra al público”, dijo Nield, al agregar que “es un récord de seguridad del que estamos muy orgullosos y esperamos que continúe”.
AST otorga también licencias para los lugares de lanzamiento y reingreso, que se denominan puertos espaciales. Entre los lugares con licencia están SpaceFlorida en Cabo Cañaveral; el Puerto espacial regional del Atlántico en las islas Wallops, Virginia; el complejo de lanzamiento Kodiak en Alaska; el Puerto Aéreo y del Espacio de Mojave en California; el Puerto espacial de Oklahoma en Burns Flat; y en diciembre de 2008, otorgó licencia al Puerto espacial América en Nuevo México.
Fuera de Estados Unidos, Escocia, Suecia, Singapur y los Emiratos Árabes Unidos han anunciado planes de construir puertos espaciales en sus países.

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