Nave espacial Phoenix tocara suelo en el planeta rojo el 25 de mayo

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Por Cheryl Pellerin

Si todo sale bien, el 25 de mayo, el vehículo Phoenix, de la NASA, su sumará a los exploradores en el suelo de Marte y a tres naves espaciales en órbita alrededor del Planeta Rojo para investigar si las condiciones en Vastitas Borealis, — las planicies árticas de Marte — alguna vez han sido favorables para la vida de microbios.
Luego de un viaje de nueve meses, con un recorrido de 195 millones de kilómetros, Phoenix entrará en la capa superior de la atmósfera marciana, a una velocidad de casi 5,7 kilómetros por segundo. Después de 6,5 minutos utilizará la fricción atmosférica que crea calor, luego un paracaídas, y luego encenderá los desaceleradores de descenso para reducir su velocidad a casi 2,4 metros por segundo, poco antes que sus tres patas toquen la superficie de Marte.
La contribución internacional a la misión procede de la Agencia Espacial Canadiense (CSA), la Universidad de Neuchatel en Suiza, las universidades de Copenhagen y Aarhus en Dinamarca, el Instituto Max Planck en Alemania y del Instituto Meteorológico Finlandés. Los datos de la misión Expreso Marte, de Agencia Espacial Europea y de la NASA, ayudaron a los científicos el lugar de aterrizaje del Phoenix.
La misión incluye una inversión de Estados Unidos de 420 millones de dólares, que comprende la elaboración, el instrumental científico, despegue y operaciones y una inversión de 37 millones de dólares de la CSA para la estación meteorológica de la nave espacial.
SEGUIR EL RASTRO DEL AGUA
El nombre Phonix, ave mítica que muere en el fuego y renace de sus cenizas, es apropiado para una misión que surgió de dos misiones previas que fracasaron en Marte en 1999, el Orbitador Climático de Marte, que se perdió en septiembre al encenderse su motor principal para entrar en órbita alrededor del planeta, y la nave Polar Marte, que se perdió en diciembre durante un intento de aterrizaje en el planeta.
Luego de esas pérdidas algunas misiones fueron canceladas y el programa Marte fue reestructurado para intentar el lanzamiento de una misión cada 26 meses, Una de las principales metas es responder la pregunta de si actualmente hay vida en Marte o si alguna vez hubo vida en Marte, y sin agua no hay vida.
TOMA DE MUESTRAS DE MARTE
El vehículo Phoenix, que funciona con energía solar, manipulará un brazo de 2,3 metros de largo para tomar muestras del suelo y del hielo subterráneo. Los instrumentos a bordo analizarán las muestras. Las cámaras y una estación meteorológica canadiense analizarán otra información sobre el ambiente en el lugar.
Otros vehículos que llegaron a Marte — Viking I y Viking II, en 1976, Mars Pathfinder, en 1997, y los vehículos mellizos Spirit y Opportunity en 2004 — descendieron en regiones secas, en la zona ecuatorial de Marte.
“Es en estas regiones secas es donde se puede anticipar el descubrimiento de la historia antigua de Marte, escrita en las rocas”, dijo Peter Smith, investigador principal del Phoenix.
“Phoenix está haciendo algo bastante diferente. Al aterrizar en el hielo, en las planicies del norte, queremos ver procesos activos que ocurren ahora. Esos procesos tienen que ver con la expansión y la contracción del hielo en los cambios de estación”, dijo.
El cambio climático estará escrito en los suelos marcianos porque en verano en el hemisferio norte de Marte la inclinación del eje de rotación del planeta apunta al Polo Norte y casi directamente al sol. Cuando ello ocurre, dijo Smith, “podemos anticipar una oportunidad en la que el hielo podría derretirse en agua y cambiar las propiedades del suelo, cambiar la química del suelo y cambiar las propiedades microscópicas del suelo, todo lo cual podremos detectar”, agregó.
La composición y textura del suelo por encima del hielo podría dar pistas para saber si el hielo se derrite en respuesta a los cambios climáticos de largo plazo. Otra cuestión importante es saber si las muestras recogidas contienen sustancias químicas basadas en carbono que potencialmente puedan ser componentes y alimento para la vida misma.
Más información, en inglés, sobre Phoenix se puede encontrar en el sitio electrónico de la NASA y de la Universidad de Arizona en Tucson.
El Servicio Noticioso desde Washington es un producto de la Oficina de Programas de Información Internacional del Departamento de Estado de Estados Unidos. Sitio en la Web: http//usinfo.state.gov/esp)

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