Un satélite internacional estudiará el aumento del nivel del mar en el mundo

images28.jpgPor Cheryl Pellerin
El 15 junio se lanzará desde la base aérea de Vandenberg, California, un satélite que ayudará a los científicos a estudiar y entender mejor los aumentos del nivel del mar, estudiar la circulación oceánica y su relación con el clima, y mejorar los pronósticos meteorológicos y climáticos.
La Misión topográfica de la superficie oceánica (OSTM), también conocida como Jason 2, es una iniciativa conjunta de la NASA, la Administración Nacional de Asuntos Oceanográficos y Atmosféricos (NOAA), la agencia espacial francesa denominada Centro Nacional de Estudios Espaciales (CNES) y la Organización Europea para la Explotación de Satélites Meteorológicos (EUMETSAT).
La misión extenderá a la próxima década un registro de mediciones de la altura de la superficie del mar que se inició en 1992 con la misión TOPEX/Poseidón de la NASA y la agencia espacial francesa y que a su vez fue ampliada en 2001 con la misión Jason 1 de la NASA y la agencia espacial francesa.
“La misión OSTM/Jason 2 contribuirá a establecer el primer registro mundial de múltiples décadas para entender la función vital que desempeña el océano en el cambio climático”, dijo el científico del proyecto Lee-Lueng Fu del Laboratorio de Retropropulsión de la NASA en California, durante una sesión informativa que se realizó el 20 de mayo.
El satélite continuará observando las tendencias del aumento en el nivel del mar, una de las consecuencias más importantes e indicadores del cambio climático mundial. Las mediciones que han realizado las misiones de TOPEX/Poseidón y Jason 1 demuestran que el nivel medio del mar ha aumentado alrededor de tres milímetros al año desde 1993, un aumento dos veces mayor que el cálculo que se ha hecho utilizando mareógrafos en el último siglo. Pero 15 años de datos no son suficientes para determinar tendencias a largo plazo.
“Los datos que se obtengan de la nueva misión nos permitirán seguir observando los cambios en el nivel mundial del mar, disciplina de estudio en la que los actuales modelos de predicción tienen un alto grado de incertidumbre”, agregó Fu.
LOS DATOS CONTRIBUIRÁN A AVANZAR CONOCIMIENTOS SOBRE EL CAMBIO CLIMÁTICO MUNDIAL
La altimetría oceánica de alta precisión, desarrollada por la NASA y la agencia espacial francesa, mide la altura de la superficie del mar en relación al centro de la Tierra con una precisión de hasta 3,3 centímetros. Estas mediciones, denominadas topografía de la superficie oceánica, les dan a los científicos información sobre la velocidad y dirección de las corrientes oceánicas.
Debido a que la cantidad de calor en el océano influye de manera significativa en la altitud de la superficie del mar, la altitud puede indicar dónde se almacena el calor oceánico. La combinación de los datos de las corrientes oceánicas con los del almacenamiento del calor es clave para entender las variaciones mundiales del clima.
El satélite OSTM/Jason 2 se lanzará al espacio a bordo del cohete United Launch Alliance Delta II, provisto por la NASA, y entrará en órbita entre 10 y 15 kilómetros por debajo de la órbita de 1.336 kilómetros de altitud del Jason 1. El OSTM/Jason 2 utilizará propulsores para elevarse a la misma órbita que el Jason 1 y acercarse a su predecesor. Las dos naves espaciales volarán en formación tomando mediciones prácticamente simultáneas.
La misión de a dos duplicará la cantidad de datos que se recopilan, mejorando de esta manera los modelos de las mareas en aguas costeras y mares pocos profundos, y ayudando a los investigadores a entender mejor las corrientes y contracorrientes oceánicas. Está previsto que la misión del OSTM/Jason 2 dure al menos tres años.
El Laboratorio de Retropropulsión administra esta misión en nombre de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. Después de que la nave espacial haya alcanzado su órbita, CNES cederá el mando de las operaciones y el control a NOAA. NOAA y EUMETSAT generarán, archivarán y distribuirán los datos que produzca la misión.

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