Una hierba ornamental promete ser crucial para la producción de etanol

697-fin_13etano_embedded_prod_affiliate_84.jpgUna hierba ornamental (panicum virgatum) es  mucho más prometedora de lo pensado inicialmente para producir etanol, con rendimientos elevados, según investigadores de EEUU cuyos trabajos fueron publicados esta semana.
Esta hierba de color azul-verdoso brillante, también llamada panic raide y que crece fácilmente, permite obtener 5.4 veces más energía (un 540 por ciento) de la necesaria para cultivarla y producir el etanol derivado de la misma, explicaron estos bioquímicos de la Universidad de Nebraska.
Las estimaciones anteriores, basadas en campos de cultivos experimentales mucho más pequeños, habían logrado rendimientos energéticos netos de aproximadamente 3.43 veces (343 por ciento).
Este rendimiento promedio, definido como la relación entre la energía restituida sobre la energía no renovable utilizada, es comparable al logrado con el maíz, principal cultivo a partir del cual Estados Unidos produce actualmente su etanol.
No obstante, subrayó Marty Schmer, uno de los autores del estudio, este rendimiento podría ser mejorado con las últimas tecnologías agronómicas y genéticas, así como con una producción de la planta a escala industrial.
Este tipo de pasto se cultiva para la alimentación del ganado y en los últimos años se le ha visto como posible fuente de combustibles, porque la celulosa presente en las membranas de sus células se convierte fácilmente en azúcar y se fermenta en etanol.
Los investigadores recolectaron datos de 10 sitios de cultivo en Nebraska, Dakota del Norte y Dakota del Sur en los cuales los granjeros cultivaban predios del »pasto varilla» de 3 a 9 hectáreas.
Los granjeros mantuvieron registros del combustible diésel, la semilla y el fertilizante que usaron a lo largo de cinco años, como asimismo del peso seco del pasto varilla cosechado cada año.
Los resultados variaron en la región estudiada dependiendo, principalmente, de las acumulaciones de lluvia, pero en promedio los campos produjeron una biomasa equivalente a 60 gigajoules por hectárea, y esto, según los autores, muestra el potencial del uso de switchgrass como cultivo para la obtención de energía.
Los autores aseguraron también que las emisiones de gases de efecto invernadero provenientes del etanol producido a partir del Panicum virgatum son 94 por ciento menores que las producidas por la combustión de la gasolina.

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