Una terapia experimental con células madre embrionarias ha demostrado resultados prometedores en el tratamiento de algunos tipos de ceguera

La degeneración macular relacionada con la edad, una de las principales causas de la pérdida de la visión en las personas adultas, podría ser tratada

Una de las líneas de investigación más modernas e innovadoras en términos de salud es la relacionada con el uso de células madre, que prometen encontrar una solución para diferentes enfermedades que actualmente no tienen cura, como la diabetes, la artritis, el Alzheimer, el Parkinson y las enfermedades del corazón.

Lo interesante de las células madre es que tienen la posibilidad de convertirse en muchos tipos distintos de células en el organismo y funcionan como un sistema reparador del cuerpo. Por eso, en todo el mundo hay investigadores que estudian las posibilidades que podría ofrecer este tipo de tratamiento. ¿Servirán también para combatir la ceguera y hacer que las personas con degeneración macular vuelvan a ver?

Aún no se sabe a ciencia cierta, pero un hallazgo reciente publicado en la revista The Lancet muestra resultados prometedores. Es que por primera vez, se ha realizado un estudio experimental en humanos, que ha demostrado la capacidad de mejorar la visión en pacientes con distintos tipos de degeneración macular, que ya no podían ver.

Específicamente, este tratamiento se ha probado en dos mujeres. Una de ellas, una paciente de 78 años con degeneración macular relacionada con la edad, que antes del estudio no podía ir sola a hacer las compras, debido a esa condición.  La otra participante, de 51, sufre una enfermedad llamada distrofia macular de Stargardt desde su adolescencia, que con el tiempo había ido empeorando. Antes de efectuarse el estudio esta paciente ya no podía ver.

Los investigadores del Instituto de Ojos Jules Stein de la Facultad de Medicina David Geffen de la Universidad de California, en conjunto con científicos de la compañía de biotecnología Advanced Cell Technology, inyectaron 50.000 células epiteliales pigmentarias de la retina en uno de los ojos enfermos de cada una de las pacientes y analizaron su evolución.

Rápidamente, comenzaron a notar los resultados: luego de una semana del implante, la paciente con la enfermedad de Stargardt podía contar dedos y luego de un mes pudo leer las cinco letras superiores en la tabla de letras que usan los oftalmólogos (los especialistas en los ojos) durante la consulta. También logro ver más colores y contrastes, y hasta ya puede leer la hora en su reloj y enhebrar una aguja.  La mejoría en la visión de la otra paciente resultó un poco más ambigua, pero independientemente de las mejoras en la visión registradas en cada una de ellas, el objetivo de esta investigación era comprobar la seguridad de este tratamiento, que emplea células inmaduras sanas procedentes de un embrión humano, que son manipuladas para crecer como las células que cubren la retina en el ojo.

Por ejemplo, uno de los temores era que las células implantadas fueran rechazadas o provocaran el desarrollo de tumores. Afortunadamente, luego de cuatro meses de haber sido implantadas, no se registraron rechazos ni se había notado la formación de ningún bulto o tejido extraño, lo que permite descartar esa posibilidad.

Estos hallazgos representan el inicio de un nuevo camino en los tratamientos de la salud visual. Las investigaciones en este campo continúan. Estas dos mujeres han sido las primeras de un grupo de 24 personas que participarán en un estudio más amplio. Además, otro grupo de investigación también está probando una experiencia similar en Londres, Inglaterra.

El estudio y los tratamientos con células madre causan controversias, ya que es necesario usar embriones y hay muchas personas que no están de acuerdo con eso. Pero este primer reporte sobre un resultado positivo en los humanos es alentador, y más allá del debate que generan, si se lograra el objetivo deseado, podría ayudarnos a encontrar en el futuro un tratamiento que permita decirle adiós a la ceguera.

 

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